Pandemia golpea esfuerzos para detener al asesino 'silencioso' de México

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La enfermedad de Chagas puede causar la muerte repentinamente, pero la mayoría de los mexicanos ni siquiera saben que la tienen debido a la falta de pruebas, un problema que se ha agravado durante la pandemia de coronavirus.
Por Christine Murray

EMILIANO ZAPATA, México, 22 de marzo (Fundación Thomson Reuters) - José Andrés Celis estaba recogiendo limas en su parcela en el sur de México cuando sintió un fuerte dolor en el pecho, la primera señal de una enfermedad mortal que no sería diagnosticada en dos años.

Celis sufría de Chagas, una enfermedad parasitaria que afecta a unos 7 millones de personas en todo el mundo y es conocida como un asesino silencioso porque a menudo pasa desapercibido.

El agricultor maya de 54 años recibió medicamentos después de su diagnóstico, lo que lo convirtió en uno de los más afortunados.

La mayoría de los infectados en México nunca son examinados ni tratados, dicen los académicos, lo que los pone en riesgo de agrandamiento del corazón y muerte súbita. Algunos viven con Chagas durante décadas sin síntomas.

"Una vez que te sientes mal, esta enfermedad no te da más tiempo", dijo a la Fundación Thomson Reuters mientras se sentaba en una hamaca en su casa en el estado de Yucatán.

"Es una muerte rápida ... mucha gente está muriendo a causa de (problemas) cardíacos en estos días".

El chagas, que se transmite principalmente a través de las heces de los insectos chupadores de sangre, es una de las enfermedades tropicales desatendidas (ETD) que afectan a 1.700 millones de personas en todo el mundo, principalmente en países pobres, según la Organización Mundial de la Salud.

Los pacientes con Chagas tienen más probabilidades de curarse si reciben tratamiento poco después de la infección, por lo que la detección temprana es clave.
Pero la pandemia de coronavirus ralentizó las pruebas ya limitadas de México y la cantidad de diagnósticos se redujo a más de la mitad en 2020 en comparación con 2019, ya que COVID-19 abrumaba el sistema de salud.

Gustavo Sánchez, director de enfermedades transmitidas por vectores de la agencia mexicana de control de enfermedades CENAPRECE, atribuyó la caída a que los pacientes crónicos retrasan la búsqueda de ayuda y a que hay menos personas que donan a los bancos de sangre, cuyas pruebas de detección detectan muchos de los casos.

También dijo que se había reducido la capacidad del gobierno para procesar pruebas.
"No podemos negar que el trabajo de diagnóstico, no solo para Chagas, para otras condiciones, se vio afectado por la pandemia", dijo.
Los investigadores sostienen un insecto triatomino, conocido por propagar la enfermedad parasitaria Chagas, recolectado en una casa en Yaxachen, Yucatán. Fundación Thomson Reuters / Christine Murray
'ASUSTADO DE MORIR'

La OMS estima que unos 7 millones de personas, en su mayoría en América Latina, están infectadas con Chagas, con 70 millones más en riesgo.

La enfermedad, descubierta por el médico brasileño Carlos Chagas hace más de un siglo, puede ser difícil de encontrar porque los síntomas en la fase aguda son similares a otras enfermedades y muchos pacientes están asintomáticos.

En México, la falta de pruebas proactivas y un sistema de salud burocrático significa que la detección es baja, y las comunidades indígenas rurales también enfrentan barreras de idioma y distancia.

Entre 2003 y 2020, el gobierno de México confirmó solo 11,980 casos de Chagas, según datos obtenidos a través de una solicitud de libertad de información. Los académicos han estimado que México tiene entre 1 y 2 millones de casos, cifras que el gobierno rechaza.

Si se trata rápidamente con uno de dos medicamentos, el Chagas se puede curar. Pero ninguno está disponible comercialmente en México, donde la única forma de obtenerlos es a través del Ministerio de Salud.

El año pasado, la cantidad de personas tratadas se redujo a solo 391 de más de 850 en 2018 y 2019, dijo el gobierno.

"Es una enfermedad que permanece invisible y silenciosa en el cuerpo", dijo Javier Sancho, director de la Coalición Global por la Enfermedad de Chagas. "Hay que buscarlo activamente y eso requiere tiempo, requiere recursos".

En Yaxachen, un pueblo maya tropical en Yucatán donde los bungalows de colores brillantes se encuentran junto a las viviendas tradicionales, Hermelinda May dijo que su última cita médica en Chagas fue cancelada cuando la pandemia golpeó.

"Una vez, escuché que mi corazón comenzaba a saltar, boom, boom, boom", dijo el hombre de 64 años. "Tengo miedo de morir".

May y el agricultor Celis se encuentran entre los 36 pacientes diagnosticados por la doctora y académica Adriana González y sus colegas en el municipio de Oxkutzcab del estado de Yucatán en el curso de su investigación sobre Chagas.

De estos, solo Celis ha recibido el tratamiento, y muchos médicos locales no lograron detectar o ayudar a los pacientes de Chagas debido a la falta de capacitación.

"Es como un teléfono roto ... CENAPRECE te dice una cosa, pero en los pueblos vemos que está pasando algo completamente diferente", dijo González.

Sánchez, de CENAPRECE, dijo que el gobierno pronto comenzaría a realizar pruebas a niños y mujeres en edad fértil en 78 áreas de alto riesgo para encontrar nuevos casos agudos, y pruebas más amplias para encontrar todos los casos crónicos no tendrían sentido epidemiológico.
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EXCLUSIÓN

Las ETD afectan a más de 1.700 millones de personas en todo el mundo, a menudo atrapando a las personas en un ciclo de pobreza y exclusión.

En enero, la OMS estableció objetivos globales para abordar 20 de las enfermedades, incluido el Chagas, para 2030, y los gobiernos se comprometieron a mantener los esfuerzos que han visto a 42 países erradicar al menos una ETD en la última década.
Los expertos han advertido que la pandemia podría revertir parte de ese progreso.

"Incluso en un buen día estamos descuidados en comparación con la malaria y el VIH / SIDA, pero ahora con COVID ha sido realmente difícil", dijo Peter Hotez, decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical de los Estados Unidos, sobre el impacto de la pandemia en ETD.

En Chagas, hay al menos algunos signos positivos. 

Durante más de una década, Hotez y sus colegas del Centro para el Desarrollo de Vacunas del Texas Children's han estado trabajando con científicos de la Facultad de Medicina Baylor de Texas y socios para crear una vacuna contra la enfermedad.

El jab sería terapéutico, administrado a personas infectadas para detener el avance de la enfermedad.

"Afortunadamente, ahora estamos en una fase muy entusiasta", dijo Roberto Tapia, director de la Fundación Carlos Slim, que está financiando el esfuerzo de la vacuna.

"Se necesitaron 10 años para llegar a este punto".

Esperan comenzar los ensayos clínicos en 2022, pero aún faltan años para que se pueda distribuir una inyección.

Mientras tanto, la Iniciativa de Medicamentos para Enfermedades Desatendidas está realizando ensayos para tratar de reducir el tiempo de tratamiento de ocho a dos semanas.
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VIDA ACORTADA

Tradicionalmente considerado como una enfermedad que afecta a la población rural pobre de América del Sur, el Chagas se encuentra cada vez más en áreas urbanas y países más ricos como Estados Unidos y España.

Las mujeres que la padecen pueden transmitir la enfermedad a sus bebés y Janine Ramsey, investigadora del Instituto Nacional de Salud Pública del gobierno mexicano, estima que el 40% de las personas infectadas en México tendrán una vida más corta.
Nelson Armando Cáceres, un peluquero de 52 años en el estado de México, inicialmente fue diagnosticado erróneamente antes de que los médicos en la capital realizaran pruebas que confirmaran que tenía Chagas.

"Es un asesino que nadie conoce", dijo, y agregó que ahora tiene un marcapasos, mide cuidadosamente su comida y no puede correr más de 100 metros, pero se siente afortunado.

"Esta enfermedad no te da muchas oportunidades", dijo. "Muy pocos de nosotros sobrevivimos".

Este artículo se actualizó el lunes 22 de marzo de 2021 a las 15:41 GMT para corregir a los investigadores de vacunas en el párrafo 30.

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(Reporte de Christine Murray; Editado por Claire Cozens. Por favor, déle crédito a la Fundación Thomson Reuters, el brazo caritativo de Thomson Reuters, que cubre las vidas de personas de todo el mundo que luchan por vivir libre o justamente. Visite http://news.trust .org)

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